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ciencia confusa sobre mascotas


[January W. Payne] Investigaciones estadísticas arrojan dudas sobre ventajas terapéuticas de la tenencia de mascotas.
La gente gasta billones de dólares al año en sus mascotas -alimentándolas, acicalándolas, incluso vistiendo a sus animales. Juegan con ellos, duermen con ellos, los hacen operar y lloran sus muertes, en gran parte como harían por la gente.
¿Pero la posesión de una mascota hace que la gente sea más sana? Pese a las creencias populares, la ciencia todavía se debate sobre esa pregunta.
Un nuevo estudio realizado en Finlandia sugiere que la respuesta puede ser negativa. Los dueños de mascotas, determinó el estudio, fuman más cigarrillos, aunque beben menos alcohol, que la gente sin mascotas. También exhiben un índice de masa corporal BMI más alto -la relación entre el peso y la estatura. Los dueños de mascotas gastan ligeramente menos tiempos participando en deportes organizados que las personas sin mascotas, pero participan más activamente en actividades como cacerías, pesca y remando. Los dueños de mascotas no poseen una salud tan buena como los que no tienen mascotas.
Los hallazgos apuntan en una dirección completamente diferente a la de muchos estudios previos, los que han sugerido que los dueños de mascotas disfrutan de muchas ventajas sanitarias, como menores niveles de colesterol, triglicerida y presión sanguínea que las personas sin mascotas, incluso después de tomar en cuenta variables como los ejercicios. Estudios previos también han demostrado que la posesión de mascotas puede aliviar el sentimiento de soledad y animar a los dueños a hacer más ejercicios, gastar más tiempo fuera de casa y tener una vida social más activa, de acuerdo a los Centros de Control y Prevención de Enfermedades.
Pero este área de investigación está plagado de inconsistencias, y las conclusiones de algunos estudios contradicen los hallazgos de otros.
Y debido a que muchos de los estudios son de mala calidad y no hay demasiados fondos disponibles para encontrar nuevas respuestas, dice James Serpell, director del Centro para la Interacción de Animales y Sociedad de la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Pensilvania, "gran parte de las investigaciones no son más que especulación" -con lo que quiere decir que se necesita más investigación para encontrar respuestas definitivas. Lo que parece más prometedor, dijo, es la idea de que las mascotas ofrecen apoyo social -algo que puede afectar las estrategias que utiliza la gente para hacer frente al estrés, lo que se conoce como impacto en salud.
"En algún nivel, me parece obvio que las mascotas proporcionan exactamente el mismo tipo de apoyo" que otras redes sociales, incluyendo la familia y los amigos, dice Serpell. Sin embargo, "aunque queremos a nuestros amigos y familiares, es probable que sean una fuente de conflictos, mientras que la mayoría de los animales no lo son. La mayoría de los animales dan mucho, pero no exigen demasiado".
Evidencias inequívocas sobre los beneficios de las mascotas para el bienestar físico y mental humano pueden ser escasas, pero no así los ejemplos de su uso para propósitos terapéuticos. Durante décadas, los animales domésticos han sido utilizados para ayudar a pacientes con trastornos médicos como ceguera o apoplejía, y para aliviar la depresión y el aislamiento social. Pero cuando los Institutos Nacionales de la Salud exploraron los beneficios terapéuticos de la tenencia de mascotas hace veinte años, sus expertos evitaron dar respuestas claras.
"Se presentaron pruebas convincentes para concluir que es probable que las mascotas sean beneficiosas para la salud de algunas personas", escribieron en una declaración de consenso. "Sin embargo, tenemos mucho que aprender todavía sobre estas relaciones antes que podamos hacer generalizaciones amplias sobre las ventajas médicas". Ningún grupo de expertos comparable ha sido reunido desde entonces para reexaminar el asunto.
Las diferencias de salud encontradas entre dueños de mascotas y personas sin mascotas en el estudio finlandés, publicado en diciembre en la revista médica online PloSONE, son pequeñas y pueden no ser válidas para los norteamericanos, dicen los autores. Lo que es más, el estudio constató una "diferencia solamente en las proporciones de gente que informa ‘mejoramientos en la salud' y no en la proporción que informa sobre ‘mala salud'", dice la directora del estudio, Leena Koivusilta, investigadora de la Universidad de Turku, en una entrevista por correo electrónico.
"Queríamos informar sobre las más pequeñas diferencias" entre los dueños de mascotas y los no dueños que, ambos, han informado sobre mejoras en la salud, "pero al mismo tiempo asegurarnos de que no hubiese exageraciones", dijo Koivusilta.
Su análisis de basa en una encuesta de más de 21 mil finlandeses que respondieron a un cuestionario como parte de un estudio de salud y apoyo social de quince años. Ochenta por ciento de los dueños de mascotas informaron gozar de buena salud, en comparación con el 82 por ciento de la gente sin mascotas. Ochenta y dos por ciento de los dueños de mascotas fumaban regularmente, en comparación con el 23 por ciento de no dueños; 33 por ciento de los dueños de mascotas fumaban ocasionalmente, en comparación con el 32 por ciento de no dueños; y un 39 por ciento no fumaba, en comparación con el 45 por ciento de no dueños.
Pero en general, los dueños de mascotas también habían disfrutado de menos educación que los no dueños, lo que sugiere que las ventajas terapéuticas observadas pueden deberse a condiciones socioeconómicas antes que a la tenencia de mascotas, dijeron los investigadores.
"El gran mensaje del estudio puede ser que las mascotas nos entregan un vasto potencial para una tener una buena salud, tal como se había demostrado previamente", dijo Koivusilta. "Sacar a pasear a tu perro te hace sentir mejor, y es bueno para ti y tus mascotas, y quizás también te ayuda a bajar de peso".
Algunas investigaciones han sugerido que las mascotas ofrecen apoyo social que actúa como un liberador de tensión, que afecta a la salud. Un estudio publicado en 2001 en la revista Hypertension, constató que los dueños de mascotas tenían menos presión cuando sufrían estrés mental que la gente que no poseía mascotas.
Un estudio del American Journal of Cardiology de 1995, informó que la tenencia de perros estaba asociada con menores riesgos de muerte al año de un ataque cardíaco, en comparación con los que no poseían mascotas. Un estudio del Journal of the American Geriatric Society de 1999, constató que hombres y mujeres que poseían mascotas tenían mejores resultados en una escala que medía la capacidad de terminar tareas diarias -tales como bañarse y vestirse, cocinar y caminar durante varias cuadras- que personas que no poseen mascotas.
En 2005 el BMJ (antiguamente el British Medical Journal) publicó una reseña que examinaba estudios que ayudaron a popularizar la idea de que la tenencia de mascotas afectaba positivamente la salud humana. La reseña halló que aunque algunos estudios informaban sobre beneficios de la tenencia de mascotas, tales como mejores niveles de bienestar físico y psicológico de personas de la tercera edad y menores riesgos de enfermedades cardiovasculares, muchos estudios posteriores no pudieron confirmar esas conclusiones.
Dadas estas inconsistencias, la reseña del BMJ sugirió que los investigadores se concentraran menos en si la tenencia de mascotas ofrece ventajas sanitarias comprobables y más en cómo las mascotas afectan la calidad de vida individualmente y en cómo los humanos son afectados por la muerte de una mascota.
Investigaciones futuras también deberían abocarse a temas más específicos, derivados de lo que ya sabemos. "Si las mascotas son otra forma de apoyo social, entonces deberíamos empezar a hacer preguntas más directas sobre el tipo de persona que es más probable que se beneficien de la tenencia de una mascota -quizás las personas que no tienen una red social de apoyo demasiado extensa", dijo Serpell.

paynej@washpost.com

16 de enero de 2007
©washington post
©traducción mQh
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1 comentario

Rafael López -

Hola, enhorabuena por el blog. Particularmente quería recomendarte y saber tu parecer sobre un widget de mascotas que hemos preparado para blogs como el tuyo. Puedes verlo aquí: http://www.widgetbox.com/widget/animales-y-mascotas
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